mai 15, 2021 9:00 AM

L’exploitation minière en eaux profondes rencontre un problème et laisse un véhicule de 25 tonnes au fond de la mer

Global Sea Mineral Resources a annoncé que son véhicule exploratoire prototype d'exploitation minière en eaux profondes s'est détaché de sa ligne d'amarrage. Bien qu'ils affirment qu'il s'agit d'un incident de routine, l'incident risque de soulever encore plus de questions quant à sa viabilité environnementale et économique. Mais si l'exploitation minière des fonds marins n'est plus envisageable, où trouverons-nous les ressources naturelles essentielles dont nous avons besoin ?

/ Publié le avril 30, 2021

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Pour certains, l’exploitation des eaux profondes est devenue une solution facile à l’un des problèmes les plus pressants de l’économie moderne : l’accès aux ressources minérales. Mais la révolution des piles métalliques alimentées par des métaux collectés dans les profondeurs de l’océan est loin de devenir une réalité. Et elle vient de s’éloigner un peu plus de la réalité lorsque le véhicule minier phare de 25 tonnes de Global Sea Mineral Resources (GSR) s’est échoué sur le fond marin du Pacifique.

Pourquoi l’exploitation minière des fonds marins en eaux profondes fait-elle des vagues ?

La révolution environnementale – envisagée par tous, des partisans du Green New Deal au roi du capitalisme Elon Musk lui-même – repose sur des bases fragiles. Leurs espoirs reposent sur un sous-ensemble de technologies émergentes, dont les véhicules électriques qui font la fortune de Musk. Mais ces technologies nécessitent l’accès à des ressources naturelles rares et limitées : les métaux de batterie.

Si vous avez suivi l’actualité minière ces derniers temps, vous savez déjà à quel point la demande de ces métaux modifie le secteur. Des éléments comme le lithium, le cobalt et d’autres sont nécessaires pour construire les batteries du futur électrique, mais leur acquisition met l’environnement en péril. Le président Biden a été critiqué pour ne pas avoir pris des mesures plus sévères à l’encontre des nouvelles initiatives minières, tout en faisant face à des pressions pour accélérer la transition énergétique. Ce paradoxe pousse certaines entreprises à faire preuve de créativité et à plonger en profondeur pour trouver des solutions.

C’est le cas de l’exploitation minière des fonds marins en eaux profondes. Le concept est simple. Collecter les différents éléments facilement disponibles sur la plus grande surface de la croûtde terrestre : le fond des océans. Si des études ont montré que des quantités prometteuses de métaux rares peuvent être collectées de manière économique, les coûts environnementaux sont encore inconnus. Cette situation suscite de nombreux signaux d’alarme pour des entreprises comme GSMR et DeepGreen, une société canadienne qui fonde de grands espoirs sur ce procédé.

Adeptes de l’exploitation minière des fonds marins : 0. Sceptiques : 25. Tonnes.

Depuis le début de l’année, GSR et d’autres entreprises espérant profiter du vide juridique de l’exploitation minière des fonds marins ont lancé des études exploratoires. Principalement conçues pour tester la faisabilité économique des projets, elles ont également pour mandat d’évaluer leur impact environnemental. Le dernier incident survenu dans le cadre du plus grand projet montre qu’il y a matière à amélioration et à critique.

Jusqu’à cette semaine, GSR – une filiale de l’entreprise de dragage DEME Group – testait son prototype de véhicule d’exploitation minière en eaux profondes : le Patania II. Malheureusement, ils ont dû annoncer dans un communiqué de presse que l’énorme machine de 25 tonnes s’était détachée, perdant son attache au câble de 5 km qui la reliait au navire situé au-dessus. Bien qu’ils aient affirmé que ce contretemps était à la fois mineur et attendu, cette nouvelle est comme une ancre qui arrête leur progression. Littéralement.

Bien que nous ne soyons pas nécessairement d’accord avec le Dr Sandra Schoettner, scientifique à Greenpeace, lorsqu’elle déclare que l’incident “devrait faire disparaître l’idée d’une exploitation minière des grands fonds marins”, il nous rappelle les difficultés et les coûts extrêmes des projets d’exploitation minière des fonds marins. Si l’entreprise parvient rapidement à récupérer son véhicule, cela peut toutefois montrer que des solutions peuvent être mises en œuvre efficacement, même à de telles profondeurs. Mais, en attendant, ces 25 tonnes nous rappellent pourquoi l’exploitation minière traditionnelle pourrait être la seule voie à suivre dans un avenir prévisible.

Quelles sont les autres solutions d’exploitation minière, en réalité ?

Alors que les espoirs d’exploitation minière des fonds marins s’évanouissent dans le Pacifique et que la politique bloque les progrès dans le monde entier, quelles solutions existe-t-il réellement pour exploiter les ressources dont la transition énergétique a besoin ?

Si vous prêtez attention à Elon Musk, la réponse pourrait se trouver encore plus loin de chez vous, dans les morceaux de roche et de métal qui se précipitent dans l’espace dans la ceinture d’astéroïdes. Mais il existe néanmoins des solutions plus proches de chez nous.

Les sociétés minières du Canada et de l’étranger sont constamment à la recherche d’occasions de raffiner les ressources naturelles de la planète au profit de l’humanité. En outre, une véritable pression s’est exercée sur l’ensemble de l’industrie pour qu’elle atteigne les normes environnementales nécessaires pour justifier les bouleversements écologiques. Les véhicules électriques, l’utilisation des données, la planification prospective et une meilleure gouvernance contribuent tous à réduire leur impact sur la planète.

Et contrairement à l’exploitation minière des fonds marins, lorsqu’elle sera terminée, l’exploitation minière traditionnelle ne laissera pas de mastodontes mécaniques sur un fond marin en ruine.

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(Image en vedette par Berend via Pexels)

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